Breed assortiment exoplaneten

Struinend over het internet op zoek naar een interessant onderwerp voor een artikel, kom ik de laatste tijd erg vaak een bericht tegen over weer een bizarre exoplaneet die net is ontdekt. Twee decennia geleden brachten astronomen het grote nieuws naar buiten dat ze de allereerste planeet hadden gevonden buiten ons zonnestelsel. En als er één planeet is in outer space, waarom dan niet nog een hoop andere, zo was de gedachte. De grote zoektocht begon, en naarmate de detectietechnieken beter werden, zagen sterrenkundigen steeds vaker een nieuwe planeet in hun data.

Sinds NASA een kleine drie jaar geleden ruimtetelescoop Kepler de lucht in stuurde, stapelen de ontdekkingen zich op. Momenteel zijn ruim zevenhonderd planeten al bevestigd, en van de 2.300 ‘kandidaatplaneten’ zullen naar schatting ook nog eens ruim tweeduizend daadwerkelijk planeten blijken. Kepler detecteerde het leeuwendeel hiervan, en heeft zijn blik gericht op slechts een klein stukje van de Melkweg – een van de honderd miljard sterrenstelsels.

Of zich tussen dit enorme aantal een leefbare wereld bevindt, blijft natuurlijk de vraag, maar dat er een paar excentriekelingen bij zitten, blijkt wel uit de berichten die ik steeds weer tegenkom. Een kleine selectie.

-Planeet Kepler-16b draait om een dubbelstersysteem, en heeft dus twee zonnen, net als Tatooine – de thuisplaneet van Luke Skywalker.

-Een kristalachtige planeet bestaat waarschijnlijk voornamelijk uit diamant. Het is eigenlijk de kern van een dode ster, maar een nabije compacte ster trok alle omringende lagen eraf, waardoor een diamanten planeet overbleef.

-De pikzwarte planeet TrES-2b weerkaatst minder dan één procent van het licht dat erop valt. Daarmee is het donkerder dan steenkool.

-Planeet 55 Cancri e bevat superkritisch water, wat in een fase zit tussen gas en vloeibaar.

-Planeet SWEEPS-10 draait in slechts tien uur om zijn zon heen. Als wij op 1 januari ’s ochtends om tien uur nog aan het uitslapen zijn, is het op deze planeet alweer oudjaar.

-Op planeet OGLE-2005-BLG-390Lb is het gemiddeld -220 graden Celsius, slechts vijftig graden boven het absolute nulpunt.

Al deze bizarre werelden liggen verzameld in dat kleine stukje Melkweg. Kijk op een heldere nacht maar eens richting het plekje tussen Vega en Deneb, de helderste sterren van respectievelijk de sterrenbeelden Lyra en Cygnus, en je staart ze allemaal tegemoet. En dan te bedenken dat er nog honderden miljarden van dit soort verzamelingen zijn met weer andere wonderlijke werelden, en – je zou het haast denken – levensvormen.

Wil je trouwens zelf je eigen planeet ontdekken in de Keplerdata? Het kan!